Les mystères de la langue anglaise : Combien de mots possède la langue anglaise ?

Combien de mots possède la langue anglaise ?

Bien qu’il soit très difficile d’offrir une réponse précise à cette question fascinante, on estime que la langue anglaise compte aujourd’hui plus d’un million de mots. Un projet réalisé en 2010 par des chercheurs de l’Université de Harvard et de Google se basant sur les mots inclus dans les livres numérisés répertoria en effet un total de 1 022 000 mots !

On pense d’ailleurs que ce chiffre devrait augmenter chaque année de plusieurs milliers. Avant de paniquer et de vous dire que vous n’aurez jamais le temps d’apprendre un tel vocabulaire, il est important de se rappeler que ce chiffre inclut différentes formes d’un même mot ainsi que beaucoup de termes désormais archaïques (et donc obsolètes en anglais moderne).

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La deuxième édition de l’Oxford English dictionary définit environ 600 000 formes de mots. Là encore, ce chiffre comprend beaucoup de mots qui ne sont plus utilisés au quotidien. Chaque année, ce dictionnaire élargit son répertoire pour ajouter de nouveaux mots inventés pour décrire le monde qui nous entoure, ou pour inclure de nouveaux sens donnés à des mots qui existent déjà en anglais. Selon, l’Oxford English Dictionary, 171 476 mots sont couramment employés à l’heure actuelle.

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Là encore, ce chiffre ne reflète pas le nombre de mots qu’emploient réellement les anglophones. Selon une étude récemment réalisée par le site testyourvocab.com, la majorité des adultes anglophones posséderait un vocabulaire de 20 000 à 35 000 mots. Bien sûr, ceci ne signifie pas que tout le monde emploie ces mots : le vocabulaire de chacun dépendra de sa carrière, son niveau d’éducation et ses centres d’intérêt.

Revenons donc à notre question initiale : combien de mots possède la langue anglaise ? Il y a en fait trois chiffres clés à retenir : plus de 1 million de mots au total, environ 170 000 mots en usage courant et 20 000 à 30 000 mots utilisés par chaque personne.

Et vous, combien de mots pensez-vous connaître et quelles techniques employez-vous pour acquérir les 20 000 à 30 000 mots d’un anglophone natif ?

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